Por qué sentimos dolor

El dolor es un complejo sistema que nuestro cuerpo ha diseñado para reducir los posibles daños.

El dolor es una experiencia desagradable desde el punto de vista sensorial y emocional que debe asociarse al daño producido de algún tejido. Los distintos tipos de tejido tienen distinto nivel de tolerancia hacia los daños y por tanto al dolor.

El tejido de la piel, por ejemplo, es muy sensible a los cortes y quemaduras, mientras que los tejidos del hígado o el pulmón sólo registran estímulos aislados.

La ciencia del dolor

Los estímulos que causan dolor se clasifican en tres categorías; Mecánicos, químicos y térmicos. Tenemos receptores de dolor, que son fibras nerviosas que están en los tejidos y tienen unas terminaciones sensibles.

Estas fibras convergen y están reguladas por dos tipos de fibras nerviosas centrales que se encargan de transmitir los impulsos eléctricos a la médula espinal. Las fibras A delta son grandes y se asocian a los dolores punzantes y localizados. Las fibras C son más pequeñas y responden a los estímulos químicos, mecánicos y térmicos del dolor generalizado o continuo.

Cuando los impulsos de dolor llegan a la médula espinal se unen a las neuronas del asta dorsal (parte de la materia gris de la columna), desde ahí se envían al tracto espinotalámico (que regula la sensación consiente de dolor) o al tracto espino reticular (que regula los aspectos emocionales del dolor), luego pasa al tronco cerebral y al tálamo para ser procesado.

Activación e inhibición del dolor

Activación

Cuando nos hacemos una herida, nos quemamos o hay inflamación, se envía un impulso nervioso a la médula espinal que luego llega al cerebro a través del hipotálamo, el tálamo y la corteza para activar los factores cognitivos, o pasa a la sangre para activar los factores sensoriales.

Inhibición

La inhibición tiene lugar gracias a los estímulos sensoriales táctiles de la piel, que transmiten con rapidez el impulso nervioso a las neuronas de amplia gama dinámica. Esta información inhibe la sensación de dolor y llega al tronco cerebral, viajando por el cerebro rápidamente.


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